Debajo del puente, botes de fondo plano transportan personas a través del río Nishiki, tal como lo hicieron hace siglos, cuando a los plebeyos no se les permitía caminar sobre sus arcos de madera, e incluso siglos antes, cuando no había ningún puente. La larga embarcación de madera se desliza con languidez hipnótica mientras los barqueros los arrojan al agua.

Vista desde el Puente Kintai

Estoy parado en el puente Kintaikyo 錦帯橋 en Iwakuni 岩国, prefectura de Yamaguchi 山口, uno de los Nihon Sanmeikyo 日本三名橋 (Tres puentes famosos de Japón). Tan orgullosos están los residentes de Iwakuni del puente, que reservaron el 29 de abril (día festivo para el cumpleaños del emperador Showa) como un día para celebrarlo. 

¿Por qué es tan venerado el puente? Bueno, obviamente es hermoso y, con sus cinco elegantes arcos de madera (originalmente construidos sin un solo clavo) con el apoyo de tres fuertes muelles de piedra, también es una maravilla de la ingeniería. Pero para comprender la historia completa, debes retroceder más de 400 años cuando Hiroie Kikkawa 吉川広家 (un hombre que se convertiría en el Señor de Iwakuni) acababa de ser derrotado en la Batalla de Sekigahara en 1600.

Cinco elegantes arcos de madera, originalmente construidos sin un solo clavo.

Desterrado a Iwakuni de su castillo en Izumo, Kikkawa fue a buscar un lugar para construir un nuevo castillo y finalmente seleccionó un sitio en el Monte Shiroyama, a orillas del río Nishiki, utilizando una curva en el río como una especie de foso. Dio instrucciones a los samurais de clase alta para que construyeran sus residencias en el lado del castillo del río, mientras que los samurais y los comerciantes de menor rango debían vivir en el otro lado. Iwakuni creció como una ciudad dividida en dos por su río.

Y así sigue siendo hoy. Entrar en el lado del castillo es como regresar al antiguo Japón, con los terrenos de la antigua residencia de la familia Kikkawa ahora convertidos en el Parque Kikko. Este espacio público presenta una serie de atracciones, que incluyen museos, fuentes, casas de samurais, el santuario de la familia Kikkawa (1884) y el Parque Momiji Dani, creado a partir de varios jardines del antiguo templo, y apodado el "Kamakura del Japón occidental". El Parque Kikko también es hogar de la famosa instalación de observación de serpientes blancas. Exclusivas de Iwakuni, estas lindas criaturas son un tesoro natural y se consideran mensajeros de Benzaiten, la diosa budista de la buena fortuna, el amor, la suerte y la elocuencia.

En los días previos al puente, llegar desde el lado del castillo de la ciudad a las habitaciones del plebeyo requeriría un paseo por el río Nishiki 錦川 en un pequeño bote. Claramente, se necesitaba un puente entre los dos lados, pero el río es notoriamente propenso a inundarse y todos los primeros intentos de construcción de puentes fueron arrastrados por la borda.

Ahí es donde entra Hiroyoshi Kikkawa, tercer señor de Iwakuni. "Quiero construir un puente que nunca será barrido", declaró (según un folleto titulado "Iwakuni: tradiciones vivas en una ciudad castillo"). Decidió que un puente debía diseñarse con pilares muy fuertes o sin pilares. Finalmente, se decidió por el primero y el primer puente Kintaikyo se completó en 1673.

Lamentablemente, las tormentas demolieron la estructura de madera antes de que tuviera incluso un año, pero Kikkawa hizo construir un reemplazo con estribos reforzados en 1674. Esta vez, duró 276 años, hasta el 14 de septiembre de 1950, cuando la tragedia golpeó el puente en el forma del tifón Kijiya.

La gente del pueblo se unió para salvar a su amado Kintaikyo, trabajando toda la noche para desviar el agua del puente usando barriles de 1.8 metros de largo mientras cantaban "¡Protege el puente!" Pero a las 9:40 de la mañana, sólo podían mirar impotentes mientras el tercer muelle se rompía y el los arcos tercero y cuarto fueron barridos, junto con su sueño de que el puente fuera declarado Tesoro Nacional.

Una semana después, en respuesta a las apasionadas súplicas de la población local, los planes ya estaban en marcha para un nuevo puente. Algunos legisladores en Tokio se atrevieron a sugerir reemplazarlo con una versión concreta, pero, para Iwakuni, eso sería como reemplazar la Torre Eiffel con un estacionamiento de varios pisos. La voluntad de la gente prevaleció y en enero de 1953, después de dos años de trabajo, se abrió la tercera iteración del Puente Kintaikyo. Cuarenta años después, finalmente fue declarado Tesoro Nacional.

Por supuesto, esos legisladores de Tokio tenían razón: un puente de madera siempre estará a merced de los elementos. Pero en lugar de hacer que la estructura del puente sea más permanente (una imposibilidad, ya que los expertos concluyeron que la ingeniería moderna no puede mejorar su diseño), la ciudad de Iwakuni propuso la ingeniosa solución de mantener la forma original del puente y garantizar la continuidad de la construcción tradicional del puente. Con este fin, el conocimiento se transmite a generaciones sucesivas de ingenieros de puentes, cuya tarea es reemplazar las secciones debilitadas con nuevas piezas hechas de cedro japonés, utilizando técnicas prácticamente sin cambios desde el Período Edo (1603-1868)

En 2002, se llevaron a cabo las primeras renovaciones en 50 años. El trabajo se completó el 20 de marzo de 2004, pero al año siguiente el puente nuevamente sufrió grandes daños por tifones cuando las lluvias récord inundaron el área. El puente actual es la cuarta encarnación del Kintaikyo.

Festival Kitaikyo 錦帯橋祭り

El evento principal del día está a punto de comenzar: una recreación, en traje de época, de la procesión de un daimyo (señor feudal) sobre el puente. El portentoso trueno de los gigantescos tambores taiko ruge desde la orilla del río como una tormenta que se acerca.

Luego, aparecen hombres por encima de la joroba del arco central del puente, blandiendo enormes pancartas y largos postes con esponjosos pompones en el extremo. Más siguen: ola tras ola colorida, llevando banderas, tambores golpeando, platillos ruidosos, cantando, arrastrando gran tansu(cofres de madera) y lanzar personal de 10 pies de altura por el aire de un hombre a otro. Siervos, sacerdotes, cortesanos y soldados, algunos con espadas de samurai, algunos con largos arcos y flechas ornamentados, otros con abrigos dorados, cruzan el puente a medias marchando y bailando a medias. Estos personajes pasan a un ritmo pausado, como si estuviéramos viendo una obra de teatro, otra de las muchas lecciones de hoy en día sobre las virtudes de la lentitud. Después de casi una hora, llegaron el daimyo y su dama, junto con sus damas de honor, vestidas con un hermoso kimono, poniendo fin a la procesión. Me recuerda a una escena de las "Cincuenta y tres estaciones del Tokaido", una serie de grabados en madera de finales del siglo XIX del artista ukiyo-e Utagawa Hiroshige. Entonces, por fin, es nuestra oportunidad de cruzar. Por 195 años, solo el daimyo y sus vasallos podían cruzar el puente; los mortales menores tuvieron que arreglárselas con los botes de fondo plano para cruzarlos. No fue hasta 1868 que todos los ciudadanos pudieron usarlo. En estos días, por un costo de 300¥, cualquiera puede tener la experiencia, aunque todavía se siente como un privilegio pisar una estructura tan increíble.

Con la procesión terminada, los turistas cruzan por cientos. “¿Puede el puente soportar el peso?”, Me pregunto. "No te preocupes", nos dice un voluntario local con un happi turquesa (abrigo del festival), "está diseñado para volverse más sólido a medida que aumenta el peso".

Una descarga repentina de fuego de arcabuz hace que la gente salte. Llegamos al otro lado justo a tiempo para ver la exhibición de disparos de los hombres y mujeres de la tropa de mosquetes Iwakuni, vestidos de batalla de samuráis. Cargar las armas viejas es un proceso complejo y lleva un tiempo (como todo lo demás hoy), pero cuando el comandante espléndidamente vestido da la orden de disparar, hay un fuerte sonido colectivo y toda la tropa desaparece en una densa nube de humo. Cuando se despeja, miro a mi alrededor y, por un momento, no veo absolutamente nada que sugiera que estamos en el siglo XXI.

La tropa de mosquetes Iwakuni practica una vez al mes aquí a lo largo de la orilla del río. Al igual que los ingenieros del puente, su objetivo es preservar el patrimonio cultural de Iwakuni, en particular el estilo de artillería de Mitsunari Ishida, comandante del ejército occidental en la batalla de Sekigahara. Luego, los bravos mosqueteros están felices de posar para las fotos. Uno de ellos nos ofrece su mosquete para que lo sostengamos. "Estos se usaron en Japón hace más de 300 años", dice.

Fotos:

  • Solusan / Archivo

Fuentes:

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